Personas se vieron obligadas a saltarse las comidas o pasar un día entero sin comer

Millones de personas se vieron obligadas a saltarse las comidas o pasar un día entero sin comer en los últimos meses, según muestran nuevos datos.

A medida que la crisis del costo de vida en el Reino Unido se agudizó, casi una de cada cinco familias de bajos ingresos experimentó inseguridad alimentaria en septiembre, lo que significa que más personas pasaron hambre que durante las caóticas primeras semanas del confinamiento por Covid, dijo la organización benéfica de la Food Foundation.

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Los niveles de hambre se han duplicado con creces desde enero, según el último rastreador de la fundación, con casi 10 millones de adultos y 4 millones de niños que no pudieron comer comidas regulares el mes pasado, lo que provocó medidas más fuertes para proteger a los hogares vulnerables.

Estos incluían demandas de que las comidas escolares gratuitas estuvieran disponibles para 800.000 niños adicionales, en medio de informes de escolares hambrientos que robaban comida de sus compañeros de clase, se saltaban el almuerzo porque no podían pagar comidas escolares o traían almuerzos empacados que contenían solo una sola rebanada de pan.

Los activistas también condenaron la negativa del gobierno a descartar recortes en términos reales a los beneficios, que se estima que dejaría a las familias ya en dificultades cientos de libras al año peor. Más de la mitad de los solicitantes de crédito universal estaban luchando por conseguir la comida que necesitaban, según el rastreador de la fundación.

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El principal experto en salud pública Sir Michael Marmot calificó el aumento del hambre de «alarmante», al advertir que tendría consecuencias perjudiciales para la salud para la peor situación de la sociedad, incluido el aumento de la incidencia de estrés, enfermedades mentales, obesidad, diabetes y enfermedades cardíacas.

Una encuesta separada de las escuelas primarias realizada por Chefs in Schools encontró que la mitad proporcionaba una comida gratuita a los niños en la pobreza que no eran elegibles para comidas escolares gratuitas, más de dos tercios remitían a los padres a los bancos de alimentos y poco menos del 50% ofrecían paquetes de alimentos para las propias familias.

El crecimiento de la inseguridad alimentaria ha acompañado la reducción del poder de gasto de las familias de bajos ingresos causada por los salarios estáticos y los recortes de beneficios en los últimos años.

Frente a las opciones de «calentar o comer», a menudo han optado por frenar el gasto en alimentos, aunque el reciente apretón ha dejado a algunos hogares demasiado pobres para pagar tampoco.

La inseguridad alimentaria es una métrica formal relativamente nueva diseñada para medir el número de personas que luchan por conseguir los alimentos que necesitan debido a la falta de dinero o acceso. Ha sido adoptado formalmente por la agencia de Normas Alimentarias del Reino Unido, que advirtió en junio que el aumento de la pobreza significaba que la inseguridad alimentaria estaba «escalando rápidamente».

La Food Foundation ha hecho un seguimiento de la inseguridad alimentaria desde justo antes de la pandemia, utilizando encuestas representativas a nivel nacional de más de 4.200 adultos. Durante la primera quincena de confinamiento en marzo y abril de 2020, el 14 % de los hogares se saltaron las comidas a medida que los estantes de los supermercados se vaciaban y los suministros de alimentos se interrumpieron masivamente.

Sus siguientes encuestas mostraron que las tasas de inseguridad alimentaria cayeron y se estabilizaron entre el 7-8% después de que se introdujera el programa del gobierno de apoyo a la Covid para las familias en dificultades, incluido un aumento de 20 libras esterlinas a la semana para el crédito universal, el permiso y la financiación de suministros de alimentos de emergencia a los bancos de alimentos.

Sin embargo, desde enero, el aumento de las facturas de alimentos y energía, junto con la eliminación del apoyo a la Covid, ha precipitado un fuerte aumento del hambre. A pesar de la introducción de las medidas de apoyo al costo de la vida del gobierno, más de dos tercios de las familias con inseguridad alimentaria dijeron que cocinaban menos o apagaron los refrigeradores para reducir los costos de la energía.

El mes pasado, más del 18 % de los hogares del Reino Unido dijeron que habían reducido el tamaño de las comidas o se las habían saltado por completo, el 11 % informó de no comer a pesar de tener hambre, y el 6 % dijo que no había comido durante todo un día. La inseguridad alimentaria era más alta en las familias más grandes, según el rastreador.

Las familias con escasez de dinero no solo estaban comprando menos alimentos, sino que también estaban eliminando productos más saludables que consideraban inasequibles, según el rastreador. Más de la mitad de los que experimentan inseguridad alimentaria dijeron que habían comprado menos fruta, mientras que poco menos de la mitad habían comprado menos verduras.

La organización benéfica para niños Barnardo’s dijo que una quinta parte de los padres encuestados habían tenido dificultades para proporcionar suficiente comida para sus hijos durante el último año.

Por otra parte, una declaración conjunta de organizaciones que representan a más de 2.000 bancos de alimentos del Reino Unido dijo que estaban luchando por satisfacer una demanda «sin precedentes». Muchos bancos de alimentos estaban en el punto de quiebre, dijeron, dejando al personal y a los voluntarios «exceados y agotados».

Un portavoz del gobierno dijo: «Nuestra prioridad siempre será apoyar a los más vulnerables y reconocemos que la gente está luchando con el aumento de los precios, por lo que estamos protegiendo a millones de los más necesitados con al menos 1.200 libras esterlinas de pagos directos.

«Además, las familias vulnerables en Inglaterra están recibiendo el apoyo del Fondo de Apoyo a los Hogares del gobierno, que se recaudó en 500 millones de libras esterlinas, para ayudar a pagar lo esencial, y las últimas cifras muestran que había 200.000 niños menos en absoluta pobreza después de los costos de la vivienda en comparación con 2019/20».

Estudio de caso: Victoria

Los desayunos son un lujo, los almuerzos entre semana son en gran parte cosa del pasado. Ya no hay golosinas, ni postres ni pasteles. Para Victoria, una madre soltera de bajos ingresos, esta negación de sus propias necesidades alimentarias tiene un propósito: garantizar que sus dos hijos en edad escolar primaria nunca coman hambre.

«A menudo tenía hambre cuando era niña, crecí en una familia de bajos ingresos, así que sé lo que se siente», dice.

«Nunca dejaré que eso les pase a mis hijos, así que nunca se saltarán las comidas. Estoy tratando de minimizar el efecto de la pobreza en ellos».

Las comidas familiares son un acto elaborado, en el que se asegura de que coman normalmente mientras les distrae de darse cuenta de que apenas está comiendo. El desayuno es una taza de té para ella, a lo sumo una rebanada de pan tostado. Ella se salta el almuerzo regularmente cuando están en la escuela.

Por la noche comen juntos, normalmente un plato casero caliente y nutritivo como espaguetis boloñesa o chile con carne. Incluso entonces se detiene. «Tendré un poco de lo que están comiendo», dice Victoria.

Ella paga el precio por saltarse las comidas con su salud. «La mayoría de la gente no sabe lo que es el hambre. Piensan: «Oh, es fácil no tener la comida extraña». No saben sobre la sensación hueca en tu barriga, los dolores y molestias en las articulaciones, la niebla mental, la sensación de que tu frente va a implosionar».

Es más difícil dormir, más difícil levantarse de la cama por la mañana, dice; tus niveles de energía disminuyen, te fijas obsesivamente con la comida. «Cuanto más hambriento tienes, más piensas en ello. Hay momentos en los que haría cualquier cosa, cualquier cosa, para comer».

Si afecta a su salud mental, lo admite. Hay un puñado de comidas de emergencia en el congelador, que se deben utilizar cuando las cosas se vuelven demasiado, cuando el dolor y la tensión del hambre se vuelven demasiado.

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Su presupuesto de alimentos es forense y preciso, mientras que su propia ingesta de alimentos está altamente regulada, una mercancía que fácilmente intercambia para pagar cosas como los clubes extraescolares de sus hijos. «Tengo que comprar zapatos nuevos para los niños pronto. Así que pienso: «¿Cuántas comidas tengo que saltarme para pagar eso?»

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