Primer vuelo transatlántico con combustibles ecológicos despega en el Reino Unido

El primer vuelo transatlántico propulsado únicamente por combustibles alternativos, considerado 100% ecológicos, partió del Reino Unido este martes por la mañana.

Operado por Virgin Atlantic, la aeronave salió del aeropuerto Heathrow de Londres  y arribará al aeropuerto JFK de Nueva York.

Las aerolíneas consideran que el vuelo, que cuenta con financiación gubernamental, demuestra que es posible volar de forma más ecológica.

Pero la falta de suministro de combustible sigue siendo un desafío, mientras que se necesitarán otras tecnologías para alcanzar los objetivos de emisiones.

Los llamados combustibles de aviación sostenibles (SAF) pueden producirse a partir de diversas fuentes, incluidos cultivos, desechos domésticos y aceites de cocina.

Para este vuelo, se cargó un Boeing 787 con 50 toneladas de combustibles 100% ecológicos. Se utilizan dos tipos: el 88% deriva de grasas de desecho y el resto de desechos de la producción de maíz en Estados Unidos.

Tras las pruebas y análisis, el vuelo fue aprobado por el regulador del Reino Unido, la Autoridad de Aviación Civil, a principios de este mes. Varias empresas han participado en el proyecto, entre ellas el fabricante de motores Rolls-Royce y el gigante energético BP.

La industria de la aviación es particularmente difícil de descarbonizar, pero los jefes de las aerolíneas ven al combustible de aviación sostenibles como la herramienta más eficaz disponible para ayudar a reducir sus emisiones netas a cero.

Los aviones todavía emiten carbono cuando utilizan combustibles de aviación sostenibles, pero la industria dice que las «emisiones del ciclo de vida» de estos combustibles pueden ser hasta un 70% menores.

Los combustibles de aviación sostenibles ya se utiliza en pequeñas cantidades, mezclado con combustible para aviones tradicional, pero representa menos del 0,1% del combustible de aviación consumido en todo el mundo.

Actualmente cuesta más que el queroseno y se fabrican cantidades relativamente pequeñas. Por lo general, a los aviones solo se les permite utilizar hasta un 50% en una mezcla.

No hay plantas combustibles de aviación sostenibles comerciales dedicadas en el Reino Unido, aunque el objetivo del gobierno es tener cinco en construcción para 2025, con el apoyo de subvenciones.

Las aerolíneas consideran que el primer vuelo de larga distancia utilizando 100% combustibles de aviación sostenibles es un hito importante. Pero los expertos dicen que esos combustibles no son una panacea.

El Dr. Guy Gratton, profesor asociado de aviación y medio ambiente en la Universidad de Cranfield, dijo: «No podemos producir la mayoría de nuestras necesidades de combustible de esta manera porque simplemente no tenemos las materias primas. E incluso si las tuviéramos, estos combustibles son No son verdaderos ‘ceros netos'».

Dijo que el uso creciente de SAF debía tratarse como «un paso hacia tecnologías futuras, genuinamente netas cero».

«Estos podrían ser combustibles electrónicos [que se fabrican utilizando dióxido o monóxido de carbono capturado, junto con hidrógeno], podrían ser hidrógeno, podrían ser algunas tecnologías que todavía sólo tenemos en la etapa de laboratorio».

La directora de políticas del grupo de campaña de la Aviation Environment Federation, Cait Hewitt, dijo que la idea de que el vuelo significaba que el Reino Unido estaba más cerca de volar «libre de culpa» era «una broma».

Dijo que la esperanza es que en el futuro haya mejores tecnologías para reducir las emisiones de carbono pero, por ahora, la única forma de lograrlo es «volar menos».

Los ministros del Reino Unido y la industria han insistido en que creen que el «cero neto» para 2050 es posible si aumenta el número de pasajeros.

El secretario de Transporte, Mark Harper, dijo a la BBC Breakfast: «Hay activistas que quieren decirle a la gente corriente que no pueden volar. Esa es su opinión, tienen derecho a ello. El gobierno no está de acuerdo con ellos.

«El uso de combustible de aviación sostenible significa que durante su ciclo de vida producimos alrededor de un 70% menos de emisiones de carbono que los combustibles tradicionales, por lo que es un gran paso adelante», añadió.

«También estamos involucrados en apoyar a la industria en el desarrollo de vuelos de hidrógeno y también eléctricos para vuelos de corta distancia, por lo que toda esa tecnología se está desarrollando».

Harper reconoció que el uso de combustibles de aviación sostenibles «no es la única solución», pero dijo: «Es un paso realmente importante con esas otras tecnologías para asegurarnos de que podamos seguir volando y proteger el medio ambiente».

El gobierno del Reino Unido planea exigir que el 10% del combustible de aviación sea SAF para 2030.

Airlines UK, que representa a las aerolíneas registradas en el Reino Unido, dijo que deben poder acceder a suficientes SAF asequibles para cumplir con dicho requisito, y que la mayor cantidad posible provenga del Reino Unido.

Su jefe, Tim Alderslade, dijo: «Lo último que queremos es mayores costos de combustible para los pasajeros del Reino Unido en comparación con el resto de Europa y Estados Unidos, con peores resultados de sostenibilidad y miles de nuevos empleos perdidos en el extranjero».

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