La agencia de salud del Reino Unido recortará 800 puestos de trabajo y detendrá las pruebas rutinarias de Covid

El organismo insignia de salud pública establecido por Boris Johnson para combatir la pandemia está en crisis, con planes que se avecinan para reducir los puestos de trabajo hasta en un 40 % y suspender las pruebas rutinarias de Covid en hospitales y residencias para ahorrar dinero.

Fuentes de Whitehall han dicho a The Guardian que la Agencia de Seguridad Sanitaria del Reino Unido (UKHSA), dirigida por la Dra. Jenny Harries, está en un estado de desorden, con la moral en el fondo y la preocupación de que no esté financiada para hacer frente a ningún resurgimiento de la pandemia. Los expertos en salud pública advirtieron que los recortes «alarmantes» podrían costar vidas.

Se espera que se pierdan más de 800 empleados de los equipos vitales de protección de la salud en todo el país en los próximos meses, una reducción del 40% con respecto a los 2.000 miembros actuales del personal. Una persona con información privilegiada dijo que se estaba avisando a las personas con dos semanas de antelación de que sus contratos se estaban terminando temprano, y la forma en que se estaba tratando era similar a la «situación reciente en P&O».

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A otros equipos de toda la organización también se les ha dicho que necesitan reducir el personal equivalente a tiempo completo en un 40 %.

Después de que el Tesoro recortara su presupuesto para hacer frente al Covid, UKHSA ahora propone a los ministros de salud que suspenda las pruebas asintomáticas regulares en hospitales y residencias a partir de mayo para ahorrar dinero antes de un posible aumento de invierno en los casos.

Fuentes de la organización dijeron que la financiación para las pruebas asintomáticas en entornos de alto riesgo solo es suficiente para cubrir seis meses al año, y los altos funcionarios creen que sería mejor guardarlo para finales de año.

Las propuestas se producen después de que el gobierno redujera en gran medida su provisión de pruebas gratuitas para el público en general como parte de su plan «Vivir con Covid», con el presupuesto del año anterior de 15 000 millones de libras recortado en alrededor del 90 %. En ese momento, el gobierno dijo que las pruebas asintomáticas continuarían en entornos de alto riesgo mientras la prevalencia siguiera siendo alta.

Los expertos en salud pública advirtieron que los recortes en las pruebas y el personal de protección de la salud eran «irresponsables», miopes y corrían el riesgo de un resurgimiento del Covid, especialmente entre los trabajadores de la salud y la asistencia social.

Los niveles de prevalencia de Covid en Inglaterra cayeron significativamente a 1 de cada 17 personas en la semana que terminó el 16 de abril, en comparación con 1 de cada 14 la semana anterior. Sin embargo, los funcionarios dijeron que todavía consideran que este nivel es de alta prevalencia.

La profesora Maggie Rae, presidenta de la Facultad de Salud Pública, que representa a 4.000 profesionales de la salud pública en todo el Reino Unido, dijo: «Si la pandemia de Covid-19 nos ha enseñado una cosa, es la importancia de tener un sistema de salud pública adecuadamente financiado que sea capaz de prepararse y responder a las amenazas a nuestra salud.

«El gobierno ha financiado sistemáticamente una financiación insuficiente de los servicios de salud pública que están ahí para proteger y mejorar la salud para todos. No solo no reforzar el sistema de salud pública, sino seguir cortándolo tan profundamente, es irresponsable y amenaza la salud de todos en la sociedad, en particular de los más vulnerables».

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La Dra. Jyotsna Vohra, directora de política y asuntos públicos de la Royal Society for Public Health, dijo: «Es profundamente preocupante escuchar sobre los recortes en la fuerza laboral de la UKHSA cuando todavía estamos en una pandemia. Los mensajes y las actividades de protección de la salud fuertes y coherentes son vitales en este momento.

«Eliminar las pruebas asintomáticas gratuitas de los trabajadores sanitarios y sociales se siente irresponsable. Con una alta exposición al virus y a nuestros ancianos y a los miembros más vulnerables de nuestra población, el personal sanitario y de atención social debe tener la mayor confianza posible en su estado de infección. Las pruebas asintomáticas proporcionan esto.

«En un momento en que las tasas de infección siguen siendo altas, esto se siente como si estuviéramos ahorrando centavos a costa de libras, o peor aún, vidas».

Los laboristas también criticaron las propuestas de eliminar más pruebas para el personal del NHS. El secretario de salud en la sombra, Wes Streeting, dijo: «Si bien el NHS está en un estado permanente de crisis y los pacientes esperan más que nunca la atención, el gobierno no puede considerar seriamente quitar aún más el apoyo.

«Los pacientes necesitan saber que estarán a salvo cuando vayan al hospital y a los hogares de ancianos. Estas propuestas corren el riesgo de dejar al NHS desprotegido y desprevenido».

El personal de UKHSA dijo a The Guardian que los recortes de puestos de trabajo y la reducción de la financiación para las medidas de salud pública han dejado una grupa «agotada» y desmoralizada de personal permanente de la organización. Una fuente dijo que muchos de los empleados restantes estaban en un estado de «ira y desesperación cada vez mayores por el liderazgo y el enfoque de la organización hacia su personal y estrategia».

Muchos también están enojados por una debacle que afecta a unos 300 empleados de la UKHSA a los que se les dijo que se les pagaba erróneamente una ponderación de 3.700 libras esterlinas en Londres y que esto se eliminaría. La organización está ahora en conversaciones con sus sindicatos sobre el episodio.

Los recortes de puestos de trabajo son una mezcla de poner fin a los contratos de plazo fijo y redistribuir o notificar al personal de nómina de la administración pública. «Muchas, muchas personas están saltando de barco», dijo una tercera fuente, con algunos altos funcionarios de políticas a nivel de directores a los que se les dijo en parejas que solo uno o ninguno de ellos podría mantener sus puestos de trabajo.

UKHSA fue lanzado con gran fanfarria por Matt Hancock, el ex secretario de salud, en 2021, reuniendo a la antigua Salud Pública de Inglaterra, su sucesor, el Instituto Nacional de Protección de la Salud, y NHS Test and Trace. Johnson había ordenado el nuevo organismo después de perder la fe en el manejo de la pandemia por parte de Public Health England durante el primer confinamiento nacional.

Cuando se le preguntó sobre el plan para reducir aún más las pruebas, UKHSA señaló el plan Vivir con Covid y dijo que cualquier decisión sería tomada por los ministros. Una fuente del Departamento de Salud y Asistencia Social dijo que aún no se había recibido la presentación de la UKHSA, pero que se consideraría en el contexto del plan.

En respuesta a los recortes de personal, Paul Cain, director general de operaciones de protección de la salud, dijo: «En línea con el plan Vivir con Covid-19 del gobierno, estamos ajustando el tamaño de nuestra fuerza laboral como siempre estaba planeado. Se está poniendo fin a los contratos temporales de personal y se están actualizando los afectados. Al mismo tiempo, crearemos nuevas capacidades basadas en las lecciones de Covid.

«Aquellos que se unieron a NHS Test & Trace y Public Health England para gestionar la respuesta a la pandemia desempeñaron un papel crucial y les agradecemos sus esfuerzos una vez más».

El plan Vivir con Covid no se refiere a los planes para reducir la UKHSA, sino que dice: «UKHSA continuará liderando el sistema más amplio de planificación y respuesta a emergencias de protección de la salud, defendiendo la seguridad sanitaria en todo el Reino Unido».

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